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恐龍裡的蝙蝠俠∼長臂渾元龍



(綜合報導)最新一期的《自然》介紹了一種另類的侏儸紀恐龍「長臂渾元龍」,它雖然個頭小,體長約32釐米、體重約306克,還沒鴿子大,卻能像蝙蝠般飛行,仿若恐龍裡的「蝙蝠俠」!
長臂渾元龍屬於迄今僅僅出現在中國的善攀鳥龍類,這是中國科學院古脊椎動物與古人類研究所研究員王敏、鄒晶梅、徐星、周忠和的研究成果,他們的此項研究揭示了膜質翅膀在恐龍中的演化。該發現基於對2017年獲得的一件新化石的研究,化石距今約1.63億年,是目前已知最完整的善攀鳥龍類化石。

怪異的善攀鳥龍類

善攀鳥龍是什麼樣的恐龍?我們先從會飛的脊椎動物說起。
翼龍、鳥類和蝙蝠都是會飛的脊椎動物,他們的飛行結構形態迥異,這是在漫長的演化史中各自獨立演化出來的。
需要注意的是,翼龍雖然名字裡有個「龍」字,且與恐龍同時代,卻不是恐龍。翼龍和恐龍同屬雙孔亞綱的初龍類,分屬不同的目,翼龍是初龍類中的翼龍目,恐龍則是初龍類中的蜥臀目和鳥臀目,它們走的是兩種截然不同的進化路線。
「善攀鳥龍類是恐龍,它走出了一條匪夷所思的征服藍天之旅。」王敏說。
善攀鳥龍類生活在中—晚侏儸世,是恐龍家族中最為怪異的類群。善攀鳥龍類形態特殊,像是恐龍和鳥類的「混合體」,此前已發現寧城樹棲龍、胡氏耀龍和奇翼龍三個屬種。
寧城樹棲龍是個萌萌噠的「未成年」:它體長不足20釐米,古生物學家推測目前發現的化石可能還是幼體。它屬於獸腳亞目善攀鳥龍科,生活在晚侏儸世,化石發現於中國內蒙古赤峰寧城地區。大部分獸腳亞目恐龍的第二指最長,而寧城樹棲龍的第三指最長,且長度達到第二指的兩倍。長指骨便於抓握樹枝,是寧城樹棲龍諸多樹棲特徵中的一種,古生物學家推測,它是一種棲息於樹上的動物,去樹上生活是為了方便搜尋食物和躲避被捕食,而不是直接與飛行有關。
胡氏耀龍是個有酷炫尾羽的「殺馬特」,化石也發現於內蒙古寧城縣,也是生活在侏儸紀時期的恐龍。它長有4枚長約20多釐米的帶狀尾羽,如果算上這耀眼的尾羽,其身體全長超過40釐米。它屬於鳥翼類,類似原始的有羽毛恐龍,是和鳥類關係最為接近的恐龍之一。
但寧城樹棲龍、胡氏耀龍都缺乏飛羽,沒有鳥類那樣的正經翅膀,也就沒有飛行能力。
奇翼龍就不同了,它會飛!但它的飛行結構沒走飛鳥的「羽毛」路線,而是走起了「飛天蝙蝠」路線!
2015年的《自然》雜誌曾刊登過中國科研團隊徐星等人命名的「奇翼龍」:這是一種生活於約1.6億年前的小型似鳥恐龍,化石來自中國河北青龍縣侏儸系地層。從化石看,奇翼龍的前肢附著翼膜,還具有一根棒狀長骨。研究者據此認為,奇翼龍長著像蝙蝠一樣的膜狀翅膀,這挑戰了此前的認知——鳥類及其恐龍近親的翅膀都擁有片狀飛羽的共同特點。
但奇翼龍的標本僅有一件,且保存不完整,因此學界對於其棒狀長骨和翼膜的結構還存有爭議。

完整標本的「實錘」

現在,這些爭議被更加完整的新化石帶來的「實錘」證據給終結了!研究人員在新的渾元龍化石上發現了和奇翼龍相似的棒狀長骨和翼膜(翼膜中保存有色素體),這為棒狀長骨和翼膜在善攀鳥龍類中的出現提供了確切無疑的證據。
這塊新化石是2017年,周忠和院士帶領的團隊在遼寧晚侏儸世地層考察時獲得的。經過長達一年的室內修理、實驗和對比研究,研究團隊認為它代表一種新的善攀鳥龍類,將其命名為「長臂渾元龍」。
為啥起個「渾元龍」這麼酷炫的名字呢?因為它超級混搭啊!它是恐龍家的血統,卻長了蝙蝠家和翼龍家那樣的翼膜翅膀,鳥家那樣的尾巴。
渾元龍在肱骨近端關節面、手指和腰帶形態方面明顯不同於其它善攀鳥龍類,並且具有原始鳥類那樣的尾綜骨,像鳥類那樣縮短的尾骨能將身體重心前移,有利於在飛行及滑翔時保持穩定。
渾元龍發現於燕遼生物群晚侏儸世早期的海房溝組,距今約1.63億年,其正型標本是目前已知最完整的善攀鳥龍類化石。
渾元龍體內還保存有胃石和疑似尚未完全消化的骨質胃容物,這是在善攀鳥龍類中首次發現的與食性相關的證據,研究人員推測其為雜食性。

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