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Waymo告 Uber 侵權光學雷達專利 工程師跳出來打臉

美國專利和商標局發現,Waymo 專利有的只是簡單複製 Velodyne 的技術,有的技術上根本行不通。




(綜合報導)今年底 Waymo 自駕叫車服務就要正式落地了,但就在這個關鍵節骨眼,一位工程師卻讓業界先驅相當難堪,他的大動作甚至讓 Waymo 告 Uber 光學雷達專利侵權的合法性化為烏有,且是 Uber 重金聘請的律師和業界專家都無能為力的「壯舉」。

據外媒 Arstechnica 報導,工程師 Eric Swildens 投訴後,美國專利和商標局(USPTO)駁回了 Waymo 936 專利組合的53 項專利所有權,最終僅 3 項倖存。USPTO 發現,Waymo 專利有的只是簡單複製 Velodyne 的技術,有的技術上根本行不通。
Swildens 投訴 Waymo 不為錢也不為個人利益,聽到 USPTO 的公正裁決後他很高興。「這些專利 Waymo 從一開始就不該拿到。」他說。「雖然專利寫得很神,但在我看來,號稱是 Waymo 發明的技術其實跟他們沒關係。」
據了解,Waymo 的 936 專利組合在去年自動駕駛智慧財產權世紀大戰是超級武器,憑著實際專利,Waymo 最終使 Uber自動駕駛部門解散,不但靈魂人物被迫離職,還賠了 2.45 億美元。這場官司的起因就是 Waymo 工程師在供應商郵件發現自家專利一項光學雷達電路板設計被帶去 Uber,這專利就在 936 專利包中。
該專利說明如何使用包括電感器和氮化鎵電晶體的電路,配置光學二極體以發射光學脈衝。這無意的發現讓 Waymo 找到打擊競爭對手的機會,同時順手「除掉」威脅最大的叛將 Anthony Levandowski。
2017 年 8 月,Uber 同意重新設計自家光學雷達,與 936 專利撇清關係。今年 2 月,Uber 又與 Waymo 和解,賠了 2.45億美元(Uber 股票),同時承諾不再複製 Waymo 的技術。和解甚至有相當苛刻的條款,即任何 Waymo 的機密資訊,無論軟體還是硬體 Uber 都無法使用。
Swildens 指出,Waymo 的專利駁回後,Uber 就沒有必要重新設計光學雷達,因為所謂侵權的專利已無效。Uber 發言人則表示,儘管 USPTO 有新裁決,但 Uber 不會重蹈覆轍。
「我只是個感興趣的旁觀者」
值得一提的是,Swildens 並非 Uber 或 Velodyne 搬來的救兵,他甚至不是自動駕駛從業者,而是一家小型雲端計算新創公司的員工。Swildens 關注這場智慧財產權大戰時對這些專利產生興趣,他發現原來 Waymo 的光學雷達電路設計這麼簡單。「這種設計水準,前人怎麼可能沒做過,我不相信。」Swildens 說。
於是,他開始研究 Waymo 專利誕生前的相關專利和書籍,甚至自掏腰包(6,000 美元)挑戰 Waymo 的專利。Waymo 也予以反擊,不但發文自證清白,還找了專家見證,甚至嘗試修改一些敘述和原理圖以保護自家專利。
不過,USPTO 可不領情。今年 3 月,一位審核員表示, Waymo 重新製作的光學雷達點火電路原理圖技術上根本不可行,簡直是「魔法」。
半年之後,鞋子還是落了地。
Waymo 許多專利設計確實是「站在巨人的肩膀上」,代號 558 的專利甚至還動了光學雷達老大 Velodyne 的蛋糕。Swildens 表示,這樣的結果他毫不吃驚。「我調查 Waymo 專利時就發現,很多專利都無效。」他說。「我敢提交複審就是相信自己的判斷」。
這結果讓 Waymo 相當尷尬,畢竟 2017 年時 CEO John Krafcik 還信心十足的表示,Waymo 已可「從零開始」自研光學雷達,之前也是從 Velodyne 購買光學雷達。
那場宣誓「獨立」的大會,Krafcik 還表示:「自行設計光學雷達系統不但讓 Waymo 獲得更可靠的產品,還能節省大量成本。」他說,「就在幾年前,一台頂級 Velodyne 光學雷達就賣 7.5 萬美元,而我們自主設計的產品能將成本降低 90%。」
此次專利駁回事件恐怕會讓人們對 Krafcik 的豪言壯語打個問號。「Waymo 光學雷達的設計明顯基於 Velodyne 產品。」Swildens 說。「Waymo 用的電路與 Velodyne 類似,但居然要拿這種東西申請專利。」
專利到底屬於誰?
將 Uber 告上法庭時 Waymo 訴狀寫道,「Waymo 發明這些技術花了大量研發資金,研發、實驗和試錯更消耗多年時間。如果被告不立即停止侵權,Waymo 將蒙受巨大損失。」如果 Velodyne 有意打官司,那麼坐在被告席的恐怕就要換成 Waymo了。
不過,現在光學雷達業的問題有點複雜。為了保住王位,Velodyne 正忙著告固態光學雷達新創公司 Quanergy 專利侵權,Quanergy 也挺硬氣,抓住 558 專利不放,稱 Velodyne 這項專利無效。
為了保住 558 專利,Velodyne 也嘗試修改,但法院認為這個專利包中,有些專利不合格。對於此事,Velodyne 拒絕發表評論。
聖克拉拉大學法學院高科技法研究所的 Brian Love 警告稱,雖然 Waymo 和 Velodyne 的專利可能會被駁回,但這並不是新創公司「擅自」使用專利的藉口。因為在專利法界,所謂最終駁回根本不算劃上句號,原專利擁有者依然可在最終駁回後有動作。此外,專利包中專利眾多,如果你擅自使用,專利所有者依然可以將你告上法庭。
身為自動駕駛業的標竿,Waymo 依然有數百項自研或買來的專利,即使 936 專利被奪走,依然有夠高的「專利長城」來護衛王座。


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